Why the Internet Is Not an Internet

Cover Internet Myths

Myth: The Internet is a ‘network of networks’. It connects heterogeneous elements, not just technically, but also socially and economically. The ‘network of networks’ idea has influenced peer-to-peer networking, ideals of scientific and democratic values, and Internet Governance. Basically, it promises universal connectivity and interoperability.

Busted: Yet the Internet we have is not an internetwork of heterogeneous networks, as counterintuitive as it might seem. Network protocols are infrastructure, and infrastructure is boring, bureaucratic and usually taken for granted. Yet developers and administrators of network protocols know about the social and relational character of digital infrastructure, and what is at stake politically in the design of network protocols. In a 2006 interview, computer scientist David Reed made some 1980s political choices of protocol developers transparent: “In fact, the idea of pursuing a thing called ‘the Internet’ (an ur-network-of-networks) was a political choice – that universal interoperability was achievable and desirable. It’s parallel to ‘One Europe’ or ‘World Government’, though not the same. The engineers involved were not ignorant of the potential implications at the political level of that choice” (Reed in Gillespie 2006, 452). Reed’s argument is somewhat typical for the values that influenced the design of Internet protocols and its end-to-end architecture. It is also missing one important historical point.

‘Universal interoperability’ depends on standardisation, and network protocols form the de facto standards of digital mediation. TCP/IP, the Transmission Control Program and Internet Protocol has been imposed as a standard by the US Department of Defense on January 1, 1983. US universities followed that directive and gladly adopted TCP/IP. What did that transition within the ARPANET achieve? Computer scientist John Day argues that within that infrastructural shift the internetworking layer actually got lost. Picture Day’s central argument not in all its subtlety, but in its consequences when he asks “How in the heck do you loose a layer?” (Day 2011). He stresses that the split of TCP and IP “contributed to being an Internet in name only” (Day 2013, 22). Open Systems Interconnection (OSI) and other internetworking approaches took into account that interconnected networks could be based on completely different technologies and addressing schemes. But the Internet Protocol created only one address space for all connected networks; and today’s Domain Name System has been built along that path dependency. You can still hook up any other network with obscure protocols to the Internet as long as it uses the ruling IP addressing system. The 1990s slogan “IP on everything” did not create an ur-network-of-networks. It rather reinforced the loss of what would have been an internetworking layer in a scientifically sound and technically interoperable network architecture (Day 2008). Currently, we need to live with that flaw. The Internet is not doing the heterogeneous networking of heterogeneity that so many people still expect it to do: “OSI had an Internet Architecture and the Internet has a Network Architecture” (Day 2012, 15; cf. Russell 2014).

Truth: Ever since the internetworking layer got lost in 1983, the Internet’s architecture depends on a homogeneous system of naming and addressing. The domain name system DNS does exactly that, creating one seamless space for IP addresses that needs to be centrally administered, even if domain registration procedures are decentralised. The current Internet does not interconnect completely heterogeneous networks, but remains just one single network on the level of naming and addressing. So when will we have a real internetwork?


This is a slightly modified version of a text which is appearing in Busted! The Truth About the 50 Most Common Internet Myths, edited by Matthias C. Kettemann and Stephan Dreyer, Hamburg: Leibniz Institute for Media Research | Hans-Bredow-Institut, 2019. The book is going to be launched at the Internet Governance Forum in Berlin.

References

John Day, Patterns in Network Architecture: A Return to Fundamentals (Upper Saddle River, NJ: Pearson, 2008.

John Day, How in the Heck Do You Lose a Layer!? (International Conference on the Network of the Future, Paris, 2011), 135-143. doi: 10.1109/NOF.2011.6126673.

John Day, How in the Heck Do You Lose a Layer!? (Future Network Architectures Workshop University of Kaiserslautern, 2012). https://www.researchgate.net/publication/261458332_How_in_the_Heck_do_you_lose_a_layer.

John Day, Surviving Networking’s Dark Ages or
 How in the Hell Do You Lose a Layer!? (IRATI RINA Workshop, Barcelona, 2013). http://irati.eu/wp-content/uploads/2013/01/1-LostLayer130123.pdf

Tarleton Gillespie, Engineering a Principle: “End-to-End” in the Design of the Internet, Social Studies of Science 36 (3) (2006), 427-457. Russell, Andrew L. (2014), Open Standards and the Digital Age. History, Ideology, and Networks (Cambridge, Cambridge University Press, 2014).

Happy Birthday, ARPANET!

Am 29. Oktober 2019 feiert das Arpanet seinen 50. Geburtstag. Mein Geburtstagsständchen zu dieser zweiten Mondlandung des Jahres 1969 ist in der Frankfurter Allgemeinen Zeitung erschienen (23. Oktober, S. N4).

Alexander McKenzie (Bolt, Beranek and Newman): ARPANET-Topologie im Dezember 1969. Kreise verzeichnen die Interface Message Processors an UCLA, Stanford Research Institute, UCSB und der University of Utah. Rechtecke bezeichnen die angeschlossenen Computer XDS Sigma-7, XDS 940, IBM 360/75 und DEC PDP-10. Zeichnung, undatiert.

Paranoia inklusive – Yasha Levines „Surveillance Valley: The Secret Military History of the Internet“

Die dreckige Wäsche wird immer zum Schluss gewaschen. Yasha Levines furiose Abrechnung mit dem Surveillance Valley setzt auf den letzten Seiten zum Rundumschlag an. Egal ob Edward Snowden, Jacob Applebaum, Roger Dingledine oder die Electronic Frontier Foundation: Für Levine spielen die Aktivisten rund um die Verschlüsselungssoftware Tor allzu naiv das Spiel von Geheimdiensten und Militärs mit, ohne sich kritisch mit der Herkunft ihrer favorisierten Technologien auseinander zu setzen. Levine, Sohn russischer Einwanderer und investigativer Journalist, hält sich hingegen an die Devise follow the money. Er beginnt sein Buch mit der bekannten Geschichte von Sputnik-Schock und Vietnamkrieg, die in den USA der 1960er-Jahre staatliche Forschungsgelder im ungeahnten Umfang mobilisierten. Er widmet sich der Advanced Research Projects Agency (ARPA), die auf dieser Basis als Forschungsagentur des US-Verteidigungsministeriums gegründet wird.

Yasha Levine: Surveillance Valley - The Secret Military History of the Internet

Als Urszene der digitalen Überwachung fungieren in Surveillance Valley die strategischen Aktivitäten der ARPA zur Aufstandsbekämpfung im Project Agile. Sie beruhten auf einer Analyse des Militärgeheimdienstmanns William Godel: Angesichts der militärischen Fehler der französischen Kolonialmacht in Vietnam lautete dessen Schlussfolgerung, dass zukünftige counterinsurgency kleinteiliger, verdeckt, mit mehr High-Tech und psychologischer Kriegsführung operieren müsse. Noch vor Ausbruch des Vietnamkrieges baute die ARPA daher für das Pentagon gezielt Überwachungsstationen in Vietnam auf. Im Rahmen von Operation Igloo White wurden ­– weitestgehend ohne Erfolg – tausende Sensoren und Mikrofone im Dschungel platziert.

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Wissenszukünfte und Wissensnetzwerke – von der Gelehrtenrepublik zur Gemeingüterbewegung

Auf dem 75. Südwestdeutschen Archivtag habe ich am 18. Juni die Eröffnungskeynote halten dürfen. Der Vortrag fragt nach der kooperativen Verfassung des Wissens, seiner infrastrukturellen Speicherung und sozialen Zirkulation. Ausgangspunkt sind die epistemischen Werte der Gelehrtenrepublik, darunter die sukzessive Entdeckung und Hervorbringung von „Netzwerken“ in Buch- und Briefkultur, Anatomie und Naturgeschichte des 17. und 18. Jahrhunderts.
In einem zweiten Schritt widme ich mich den akademischen Idealen des kooperativen Teilens von Ressourcen, die für die Nutzung des ARPANETs und den Aufstieg des World Wide Webs und der Wikipedia maßgeblich waren. Demgegenüber steht die neueste Entwicklung der digital-vernetzten Medien – mit ihrer Dauerkontrolle und wirtschaftlich dominanten Diensten – in einem scharfen Kontrast zu den dezentralen Werten wissenschaftlicher Zusammenarbeit. Auch die digitale Gemeingüterbewegung ist nach anfänglich großen Erfolgen in eine prekäre Lage geraten. Wie können und sollen wir unter den ökonomischen Bedingungen einer Plattformgesellschaft das geteilte Wissen organisieren?